天使轮,融了73亿

投中网 | 杨博宇 · 2023-09-15 18:07

明星团队二次创业,难怪软银敢下重注。

孙正义豪掷千金,软银再投自动驾驶。

近日,自动驾驶卡车公司 Stack AV完成超过10亿美元(约等于人民币73亿元)天使轮融资,投资方为软银集团(非软银愿景基金)。

Stack AV是一家货运卡车领域的自动驾驶公司,成立至今不到1年时间,据官方披露的信息,这家公司利用自动驾驶技术,提高卡车运输行业的效率和安全性,同时为合作伙伴及消费者解决供应链难题。

乍一看并无特色。毕竟在此之前,软银愿景基金已经先后投资了Aurora、Cruise、Nuro 、Robotic Research、滴滴等多家自动驾驶公司,其中Aurora、滴滴等公司都先后涉足货运卡车领域。

但细看之下,这家公司的创始团队可大有来头,正是之前自动驾驶赛道的超级独角兽Argo AI的创始团队。明星团队二次创业,难怪软银敢下重注。

谁是Stack AV:“新公司”与“老玩家”

在遭遇WeWork等滑铁卢后,软银一度沉寂。

不过最近孙正义正带领软银重回舞台。先是今年6月,在股东大会上宣布,软银将“转守为攻,All in AI”。随后力推ARM上市,打造年内最大IPO。现在又在自动驾驶领域再下一城,豪掷10亿美元押注Stack AV天使轮——孙正义的风格,还是一如既往的彪悍。

All in AI、ARM上市就不再赘述,单来看看Stack AV这10亿美元值与不值。

目前,关于Stack AV运营情况的信息并不多,根据海外媒体的报道,能够拼凑起它的基本情况:公司创立于2023年,目前已组建了150人的团队,并且拥有一支卡车测试车队,目前正在与客户合作测试一种应用于18轮卡车上的自动驾驶技术。按照公司对外的说法,“客户的反馈很好”。

当然,这不是软银投资的根本原因,毕竟市面上的卡车自动驾驶公司不止这一家,真正值得注意的是Stack AV创始团队——布莱恩·塞尔斯基(Bryan Salesky)、彼得·兰德(Peter Rander)和布雷特·布朗宁(Brett Browning)堪称“自动驾驶三杰”,是这一赛道的“老玩家”了。

在创立Stack AV之前,他们一起创办了估值超过500亿元的自动驾驶独角兽Argo AI,在自动驾驶领域可谓是“技术力量雄厚、人脉资源广泛”,这次软银集团豪掷10亿美元,也正是为连续创业的明星团队买单。

先说创始人塞尔斯基。

2002年,塞尔斯基毕业于匹兹堡大学计算机工程专业,后进入卡耐基梅隆机器人研究所下属的国家机器人工程中心公司工作,期间,管理了卡特彼勒的自动采矿卡车等多个项目。2007年,塞尔斯基还领导卡内基梅隆大学的自动驾驶团队在美国国防部高级研究计划城市挑战赛中获胜。

2011年,塞尔斯基加入谷歌自动驾驶项目,成为了该团队的硬件开发主管,是谷歌自动驾驶项目的重要推动者之一。

创业团队中的另外两位——彼得·兰德和布雷特·布朗宁也是行业大佬。

兰德于1998年,从卡内基梅隆大学电子和计算机工程专业博士毕业。随后,在卡内基梅隆大学国家机器人研究中心任职期间,主要从事计算机视觉、感知、路径规划和控制的研究,在卡内基梅隆大学国家机器人中心工作期间,兰德和塞尔斯基结识。

离开国家机器人研究中心后,兰德选择了加入Uber从事自动驾驶研究,并且帮助Uber完成了初代自动驾驶原型车的打造。

2016年,塞尔斯基离开谷歌后,联手兰德共同创业。创办了自动驾驶公司Argo AI公司。随后,负责Uber自动驾驶团队多个项目的布雷特·布朗宁也加入其中,担任新公司的首席技术官,于是自动驾驶赛道的“明星三人组”正式成立。

当年,三人联手创立Argo AI后,很快获得福特10亿美元的投资。半年时间就迅速崛起,成为Waymo、Uber、特斯拉等自动驾驶巨头的竞争对手。

2019年,大众汽车又宣布向Argo AI投资26亿美元,包括10亿美元投资和价值16亿美元的自动驾驶技术子公司AID,这之后,Argo AI的估值总额由之前的40亿美元上升至70亿美元,一时风头无两。

但好景不长,在后续的项目进展中,Argo AI一直坎坷不断,比如当时与美国网约车平台Lyft达成合作,希望推出Robotaxi。但由于技术能力、监管和安全质疑,项目进展十分缓慢,无人驾驶出租车迟迟难以落地。

随后,福特和大众汽车在乘用车市场,遭遇特斯拉、比亚迪等新能源汽车的竞争压力,为了缩减开始聚焦转型,都不愿再为遥不可及的理想买单,于是去年7月,现金流锐减的Argo AI不得不开始裁员,到了10月,一路狂飙的Argo AI轰然倒塌,让行业内外大跌眼镜。

换道超车,但商业化仍言之尚早

但失败不可怕,可怕的是不再开始,哪位顶级大佬没有经历过一波三折?而且,Argo AI创业未半而中道奔殂,也并非“塞之过”,归根到底,是要实现完全自动驾驶目标的商业化落地太难了。

福特高级产品开发和技术总监Doug Field在评论Argo AI的失败时说道,要制造一辆能够在城市道路环境中自由行驶的无人驾驶出租车,“比把人送上月球还难”。

所以这一次,塞尔斯基“三人组”重整旗鼓,选择在卡车货运赛道继续创业,想必也有基于自动驾驶商业化的考量。塞尔斯基在接受TechCrunch采访时就说,Argo公司关闭后,他和其他联合创始人休息了一段时间。但他很快就回来了,并开始思考如何将自动驾驶汽车技术商业化。

而在货运领域实现完全自动驾驶显然比乘用车领域容易得多。

在美国,货物运输主要依赖公路运输体系,卡运总量占到货物运输总量的70%以上。但根据美国货运协会(ATA)披露的数据,全美目前有5.1万个货车司机缺口,预计到2026年缺口将达到17.4万人。

而且,干线物流行驶环境相比于城市道路更简单、清晰,范围和路线也相对确定,更易实现落地应用,再加上每年约50万起卡车货运的安全事故亟须解决,这些因素都为自动驾驶在货运领域的应用提供了市场机会。

这么一看,卡车自动驾驶的商业化应用确实要比乘用车市场更靠谱,不管其他机构如何观望、决策,反正“All in AI”的软银是先投为敬了。

软银集团新业务办公室主管松井健太郎在一份声明中说:"未来十年将由人工智能定义,所有社会系统都将通过这项技术联系起来,以解决最复杂的社会问题。通过将人工智能驱动技术的优势应用于卡车运输行业,Stack AV 将从根本上改变全球的货物运输和供应链。"

都从“根本上改变”了,那10亿美元当然是“物有所值”。不过,光明的前途现在靠想象,现实道路是曲折的,Stack AV能否为软银兑现收益,恐怕还得打一问号。

毕竟其他自动驾驶的卡车商业化公司,早已在风雨中飘摇。

今年初,自动驾驶卡车公司Locomation被曝出大幅裁员;3月,自动驾驶卡车上市公司Embark Trucks宣告破产倒闭,上市时估值50亿美元,到最后只能作价7100万美元被收购;7月,Waymo又宣布关闭无人卡车运输项目……要从“根本上改变全球的货物运输和供应链”,恐怕远比想象中更难。

这一点,塞尔斯基倒是看得清楚。2017年,Argo AI在获得福特投资时,塞尔斯基就公开宣布说,希望在2021年之前帮助福特公司做成自动驾驶。但最终未能如愿。这一次,塞尔斯基没有着急向外透露Stack何时将其技术商业化,软银也没有给出何时能获得投资回报的时间表。

塞尔斯基在接受电视采访时表示,要解决困扰卡车运输的供应链和安全问题这一 “世界级难题”,“需要耐心、长期的资金……要实现这一点,当然需要远大的愿景”。

言下之意,别催,要实现商业化还早!这里“耐心的、长期的资金”想必就是软银,过往的一系列案例都显示,孙总和他的软银偏好为远大愿景“买单”,除了近几年在财务上的表现,一切都完美契合风险投资的本质,推动世界进步嘛。

强调一下,这不是讽刺,我是真心希望能掏出真金白银为理想和愿景买单的投资人能多一些,毕竟整个生态的繁荣,不就是是靠想象力撑着的吗。

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